Frank Vreugdenhil wint voor de tweede keer achter elkaar de Alternatieve Elfstedentocht.

'Natuurijs is het mooiste dat er is'

Frank Vreugdenhil wint voor de tweede keer achter elkaar de Alternatieve Elfstedentocht. Foto Neeke Smit

De eerste wedstrijd op natuurijs lijkt eraan te komen. Marathonschaatsers Ingmar Berga en Frank Vreugdenhil kunnen niet wachten tot het begint.

De marathonschaatsers zijn op dit moment net koeien die opgewonden afwachten tot ze de wei in mogen. Het wachten is nu nog op het officiële groen licht van de overheid en de KNSB dat ergens in Nederland op natuurijs de eerste wedstrijd van start mag gaan. Ingmar Berga uit Hoogeveen en Frank Vreugdenhil uit Eldersloo zijn met hun ploegen de voorbereiding al begonnen. De natuurijswedstrijden kunnen als ze er komen het door de coronapandemie geteisterde marathonsseizoen toch nog een mooi sluitstuk geven.

,,We hebben maandag op de baan in Hoorn voor het eerst weer op het ijs getraind’’, zegt meervoudig Nederlands kampioen Berga (36) van marathonploeg Jumbo-Visma. ,,Ik had 3,5 week niet geschaatst, maar het viel niet tegen om weer op het ijs te staan. Ook met de conditie valt het mee. We hebben natuurlijk in de aanloop naar het seizoen heel hard getraind, dus de conditie is goed. Mogelijk hebben marathonschaatsers als Jorrit Bergma, die ook langebaan rijden en in de schaatsbubbel wel volop mochten doortrainen, straks op natuurijs een licht voordeel. Maar daar maak ik me niet druk om. Daar kun je toch niets aan doen.’’

Alle wedstrijden afgelast

Omdat de marathonschaatsers in tegenstelling tot de langebaanrijders en shorttrackers niet als profs, maar als amateurs werden bestempeld, werden dit seizoen alle wedstrijden vanwege de coronapandemie afgelast. Nu er na acht jaar eindelijk weer eens natuurijs is, werd de druk groot op de overheid om toch toestemming te geven. Het kabinet overlegt met de KNSB hoe en waar schaatsen op natuurijs zou kunnen.

,,Het heeft wel geholpen dat grote mannen als Sven Kramer en Patrick Wouters van den Oudenweijer (eigenaar van schaatswedstrijdenorganisator House of Sports, red.) zich sterk hebben gemaakt voor wedstrijden op natuurijs’’, zegt Berga. ,,Op dit moment is het nog niet bekend waar we kunnen gaan rijden. Maar als het zover is, is het vol gas geven. Ik ben een racer en wil knallen. ’’

Mogelijk dooi

Berga, ook een erkend skeeleraar, gokt dat het peloton maandag het natuurijs op kan. ,,Van mij mag het ook zondag al, als het kan, want er zit volgende week dooi aan te komen. Maar het hangt van meerdere zaken af, zoals van de ijskwaliteit. Die moet goed zijn. Op veel plekken is het ijs te zacht. Ik ben er geen voorstander van om op onbetrouwbaar ijs te schaatsen. Maar het zal lekker zijn om als ploeg in een seizoen, waarin steeds meer werd afgelast, weer wedstrijden te rijden.’’

Een voorkeur voor een plek heeft de Drent niet. ,,Dat mag het Veluwemeer zijn of de Grote Rietplas in Emmen of waar het ijs maar goed is en zonder sneeuw. Verder hangt dat af van de overheid, de KNSB en de veiligheidsregio’s.’’

De marathonschaatsers zullen vanwege corona net als de langebaanschaatsers in een afgesloten ’bubbel’ in een hotel moeten verblijven. Daar heeft Berga nog niets over gehoord. ,,Volgens mij moeten we drie dagen voor de eerste wedstrijd in de bubbel zitten’’, zegt de schaatser, die in een ploeg zit met Erik Jan Kooiman, Mats Stoltenborg, Robert Post uit Groningen, Casper de Gier en Harm Visser.

Hotel in Zwolle

AB Vakwerk van de eveneens 36-jarige Frank Vreugdenhil neemt het zekere voor het onzekere. ,,Wij zitten met ons team al in een soort van bubbel’’, zegt de man, die als eerste tweemaal op rij de Alternatieve Elfstedentocht won. ,,We zitten in een hotel in Zwolle. Dus is dat redelijk centraal. Zo kunnen we overal snel naartoe. Maar het is natuurlijk afwachten, waar we, als de wedstrijden doorgaan, met alle marathonschaatsers gezamenlijk in een bubbel worden ondergebacht.’’

Voor Vreugdenhil, die onder anderen Gary Hekman en de familieleden Evert, Bart en Willem Hoolwerf in de ploeg heeft, dreigde zijn sportcarrièrre als een nachtkaars uit te gaan. ,,Dit is mijn laatste seizoen en omdat er geen wedstrijden waren, was ik dus gestopt. Maar nu komt er natuurijs. Het mooiste dat je kan hebben. Nu kan ik toch op een fraaie manier afsluiten. Ik heb er heel veel zin in.’’

Heel anders op natuurijs

Als het aan de Drent ligt staan de rijders voor hun eerste wedstrijd zaterdag al op het natuurijs. ,,Daar hoop ik op. Als het volgende week gaat dooien ben je misschien te laat. Mogelijk kunnen we dan ook in een aantal dagen meerdere marathons schaatsen.’’

AB Vakwerk heeft de afgelopen dagen niet net als Jumbo-Visma voor de training een kunstijsbaan opgezocht. ,,We hebben gefietst. IJs op een kunstijsbaan is toch heel anders dan natuurijs. Dat is niet te vergelijken. We willen de komende dagen wel op natuurijs gaan trainen.’’ En over zijn eigen kansen op eremetaal. ,,Als het kan wil ik natuurlijk winnen, maar anders werk ik voor het team.’’