‘Stap voor stap voor een wereld van verschil’

Hoogeveen - Hoogevener Matthijs van Berkel (40), bekend van het RTL4-programma Helemaal Het Einde, liet Kaapverdië vorige week even achter zich om weer voet te zetten op Nederlandse bodem. Ter promotie van The Hike, een volgens hem sportieve, uitdagende en unieke 24-uurs sponsorloop op het Kaapverdische eiland Sao Vicente.

‘Het gaat heel goed. We vinden steeds meer onze plek op Sao Vicente. We zijn onlangs, na zeven maanden in de tent te hebben gewoond, eindelijk verhuisd naar ons eigen huis en dat is heerlijk. Ons vakantiecomplex is deels klaar en draait. We genieten van de zon, het strand, de zee, de ruimte. Maar er zijn ook absoluut dagen dat we onze vrienden en familie enorm missen’, steekt Matthijs van wal. Het is een van de vele bloedhete dagen in Nederland, maar gestoken in een grijze lange broek met daarop een wit T-shirt (het witte overhemd met lange mouwen ligt klaar voor de formele bezoeken later die dag) én zittend op een loungebank pal in de zon, lijkt hij de warmte met gemak te trotseren.

Hij is sinds zijn verblijf met vrouw Marieke en zoon Daan en dochters Anne-Eva, Noa-Lisa en Mette-Sophie in het warme en droge Kaapverdië wel wat gewend. Na ruim zeven maanden is de Hoogevener samen met de twee oudste kinderen, die smachtten naar het zien van hun vertrouwde vrienden, voor het eerst een weekje terug in Nederland. Hun woning in Erflanden is verhuurd, maar de buren hebben gastvrij onderdak aangeboden. Het zijn hectische dagen. Matthijs somt zijn agenda voor die dag op. Die zit letterlijk bom- en bomvol met vooral interviews en bezoeken aan bedrijven. Desondanks oogt hij relaxt.

800.000 tot 1 miljoen kijkers

Sinds begin dit jaar zijn Matthijs, zijn vrouw Marieke en hun vier kinderen wekelijks op maandagavond te zien in het RTL4-programma Helemaal Het Einde, waarin vier gezinnen worden gevolgd die hun gestructureerde leven in Nederland achter zich hebben gelaten en naar een ander deel van de wereld, Kaapverdië in dit geval, zijn vertrokken om daar een nieuw bestaan op te bouwen. Aan het einde van het jaar beslissen de deelnemende gezinnen of ze hun leven daar voortzetten of toch terugkeren naar Nederland. Het televisieprogramma scoort, want wekelijks trekt het tussen de 800.000 tot 1 miljoen kijkers. Handtekeningen heeft Matthijs sinds zijn aankomst vorige week maandag op Schiphol echter nog niet hoeven uitdelen. En hij kan nog gewoon boodschappen doen bij de Albert Heijn zonder te worden aangeklampt. Toch zijn er al heel wat mensen geweest die maar wat graag met hem op de foto wilden. Matthijs blijft er nuchter onder. ‘Ik vind het vooral superleuk om weer even hier te zijn. En ja, iedereen zegt dat het verschrikkelijk dor is in Nederland, maar ik vind het nog steeds een groene oase’, zegt hij grinnikend.

Het leven van Matthijs, tot zijn vertrek uit Nederland senior financieringsspecialist groot zakelijk bij de Rabobank, is letterlijk 180 graden gedraaid. ‘Ik ben van alles tegelijk: aannemer, klusser, chauffeur, gids, tuinman, restauranthouder en ga zo maar door. Ik ben veel meer buiten dan in Nederland , maar het grootste voordeel van dit hele avontuur is dat ik veel meer tijd heb voor mijn gezin.’ Het gaat goed met de kinderen, aldus Matthijs, hoewel ze vooral de school in Hoogeveen en hun vrienden enorm missen. ‘De twee jongsten gaan naar een Portugese school, de twee oudsten naar een Creoolse school. Creools is afgeleid van Portugees en zou makkelijker zijn. Nou, ik blijf het lastig vinden hoor. Marieke spreekt het beter dan ik. We hebben beiden een halfjaar taalles gehad, maar we waren zo druk met de realisatie van het resort, de tuin, ons huis en nu het zwembad, dat er keuzes gemaakt moesten worden. Tja, de taal staat bij mij dan niet bovenaan’, bekent hij eerlijk.

‘Voor de kinderen is dat anders. Met name de twee jongsten spreken heel wat beter Portugees dan dat ze thuis laten horen. De oudste twee redden zich ook, maar vaker met behulp van de telefoon. Zij volgen tevens lessen via de Wereldschool. Ze zijn over met geweldige cijfers. Alle vier groeien ze enorm. Ze leren hier zoveel van. Vriendschappen worden nu ook extra gewaardeerd, waar ze dat eerder heel normaal vonden. Vriendschappen sluiten blijkt lastiger op Sao Vicente. Vooral voor Daan. Binnen de andere gezinnen zijn geen leeftijdsgenootjes voor hem en we wonen buiten de stad.’

Vliegtickets

Een aantal appartementen van het kleine vakantieresort Residencia Palmera, het gezamenlijke project van de familie Van Berkel en de familie De Weijer, is inmiddels klaar en wordt volgens de nieuwbakken ondernemer al goed verhuurd. ‘Je merkt wel dat het ervan afhangt hoe duur de vliegtickets zijn. Op dit moment zijn de tickets wat duurder, maar er zijn bijna altijd gasten op het resort.’, stelt hij tevreden vast. En dat terwijl Matthijs en Marieke geenszins met een vastomlijnd plan aan het Helemaal Het Einde-avontuur zijn begonnen.

‘Het had van alles kunnen worden, van de handel in tonijn tot het runnen van een visrestaurant. We hebben simpelweg ter plekke gekeken: wat kunnen we, wat zijn hier de mogelijkheden. Onze buren en zakelijke partners Bart en Maaike (De Weijer, red.) zaten er precies hetzelfde in. Nee, als je mij een jaar geleden had gevraagd: voorzie jij dat je binnen een jaar eigenaar bent van een restaurant en appartementen, dan had ik je voor gek verklaard.’

De Van Berkels trekken in Kaapverdië als gezin veel samen op. ‘Je merkt dat je daardoor nog meer naar elkaar toe groeit. Maar we proberen ook te kijken naar wat er om ons heen gebeurt. We gaan bijvoorbeeld regelmatig samen naar de stad. Daar zie je veel kinderen die het heel wat minder fijn hebben dan wij als gezin. Kinderen die geen kans hebben om te groeien, om te leren, en die geen liefdevol thuis hebben. Dat raakt ons. Daarom zijn we op zoek gegaan naar wat wij zouden kunnen betekenen voor juist die kinderen.’

Vanuit die gedachte is het idee ontstaan voor The Hike, een 24-uurs sponsortocht van zaterdag 20 op zondag 21 oktober op Sao Vicente die georganiseerd wordt samen met en voor SOS Kinderdorpen. Matthijs: ‘In 24 uur loop je zoveel mogelijk kilometers als je kunt en maak je met iedere stap het verschil in het leven van kinderen die jouw steun zo hard nodig hebben.’

SOS Kinderdorpen

In het verleden heeft Matthijs vaker geholpen bij de organisatie van sportevenementen in het buitenland. Die opgedane ervaring komt hem nu goed van pas. Daarnaast krijgen Matthijs en Marieke hulp van SOS Kinderdorpen, een organisatie die al jarenlang actief is in Kaapverdië. ‘Wij hebben samen met onze kinderen een social centre bezocht waar SOS Kinderdorpen straatkinderen helpt om weer een kansrijke toekomst op te bouwen. Ook zijn we naar een kinderdorp gegaan op het andere eiland Sao Tiago. Hier groeien kinderen op die geen ouders meer hebben of van wie de ouders niet meer voor hen kunnen zorgen. De SOS-moeders zetten zich 24 ur per dag in voor deze kinderen.’ Ze raakten erdoor geïnspireerd en bedachten The Hike.

Tijdens The Hike komen de deelnemers in aanraking met al het moois dat Sao Vicente te bieden heeft: uitgestrekte landschappen, de grillige kustlijn, uitdagende bergen en de pittoreske havenstad Mindelo. In 24 uur worden zij ondergedompeld in de bruisende Kaapverdische cultuur en ruige natuur. Gedurende The Hike leren zij tegelijkertijd de andere kant van Kaapverdië kennen en maken kennis met het werk van SOS Kinderdorpen. Matthijs legt uit: ‘Er worden vier grote routes uitgezet, die alle steeds terugkeren bij ons vakantieresort. Ons resort is het centrale punt. We starten zaterdag 20 oktober om 12.00 uur met de eerste, uitdagende hike. De route gaat langs San Pedro en de vuurtoren. De avondroute leidt door de binnenlanden. Dan zul je ook de armoede zien. De nachtwandeling gaat door de stad Mindelo, langs de vismarkt en de oude haven. De volgende ochtend zien we tijdens de tocht de zonsopkomst aan de kust. Dan passeren we ook een SOS-locatie.’ De routes beslaan zo’n 15 kilometer. Geprobeerd wordt ze zowel voor geoefende als minder geoefende lopers interessant te maken. ‘We willen deelnemers uiteraard uitdagen zoveel mogelijk kilometers af te leggen, maar een estafettevorm is bijvoorbeeld eveneens een optie.’ De organisatie krijgt de volle medewerking van onder meer politie, ambulance en leger. ‘Uniek is dat we gaan lopen in onherbergzame gebieden waar geen telefoonverkeer mogelijk is. Het leger bouwt posten op zodat, indien nodig, communicatie toch mogelijk is.’ Op het vakantieresort is het volgens Matthijs al die 24 uur feest. ‘Er zal muziek zijn, sterrenkok Ron Blaauw komt koken, er is drinken, we zorgen voor een medische post en meer.

Wie deelneemt aan The Hike wordt gevraagd om minimaal 1200 euro aan donaties te werven, waarmee een jaar lang zorg kan worden geleverd voor een kind (100 euro voor één jaar medische zorg, 125 euro voor één jaar naar school, 200 euro één jaar psychosociale hulp en 775 euro voor één jaar eten en drinken). Het gezin Van Berkel hoopt zelf alleen al 5000 euro te kunnen bijdragen. ‘Op welk totaalbedrag we uiteindelijk hopen uit te komen?’ Matthijs kijkt bedenkelijk en twijfelt of het verstandig is een bedrag te noemen. Voorzichtig klinkt het dan toch: ‘Minimaal 100.000 euro.’.’ De opbrengst komt volledig ten goede aan SOS Kinderdorpen. Het inschrijfgeld voor The Hike bedraagt 150 euro. Reis- en verblijfkosten zijn voor eigen rekening. Het resort van de familie Van Berkel en De Weijer is dat weekend al volgeboekt, maar Matthijs kan genoeg tips geven voor andere overnachtingslocaties.

De week in Nederland heeft de Hoogevener vooral gebruikt ter promotie van The Hike. Niet alleen in de media, maar ook bij bedrijven. ‘Ik heb onder meer een gesprek gehad bij TVM. Deze Hoogeveense onderneming heeft bijvoorbeeld al toegezegd het personeel in de gelegenheid te stellen om deel te nemen aan The Hike.’ Op dit moment hebben zich al zo’n vijftig personen aangemeld voor de sponsortocht. En ja, daar kunnen nog veel meer bij. Wervend zegt Matthijs: ‘Het wordt een onvergetelijk avontuur voor iedereen die van wandelen en avontuur houdt én wat wil betekenen voor de medemens.’

En dan is er natuurlijk nog de hamvraag die iedereen bezighoudt en waar het uiteindelijk allemaal om draait in Helemaal Het Einde: zet de familie Van Berkel hun leven op Sao Vicente voort of keren zij aan het eind van het jaar toch terug naar Hoogeveen? ‘Velen stellen mij die vraag, maar ik kan en mag daar niets over zeggen. Het is immers de cliffhanger van het programma. De kinderen mogen in ieder geval mee beslissen. Maar wat we ook besluiten: het is een jaar geweest waarin zowel onze kinderen als wijzelf enorm zijn gegroeid. In alle opzichten. Een jaar ook waarin we zoveel nieuwe inzichten hebben opgedaan. Alleen daarom al is het onvergetelijk.’

www.sosthehike.nl